老年人話少很正常?被嚴重忽略的老年憂鬱症

大家都一直以為老年人比較容易發生的是失智症,但是與失智症比起來,憂鬱症卻更常發生在老年人身上,只是沒有被注意到而已。

 

文/張勝南

老年人話少,不一定正常,有可能罹患憂鬱症


我在加護病房常常看到因為自殺而送來救治的病人,每個人的背後都有不同的故事。他們會走上絕路,有些人是因為經濟,有些人是因為感情,更有些人是因為與家人的互動出現問題。儘管每個人的原因都不一樣,但是這些人大多數都有憂鬱症。

我們知道每個人的情緒都會有高低起伏,這是正常的,但是當一個人處在低潮期太久,超過兩個禮拜,並且會因為負面情緒干擾到日常生活,甚至是工作時,那就要特別留意,有可能憂鬱症已經偷偷的找上門了。


被嚴重「忽略」的老人憂鬱症

我們在青少年時期,發生焦慮與不安的情況是比較高的,但是這種焦慮的程度會隨著年齡的增加而慢慢緩解,並且在中年的時候降至最低,但是中年過後,焦慮的程度又會隨著年齡的增長,而再度增加,所以憂鬱症的發生與年齡的變化會呈現一條U型。

雖然中年過後,憂鬱症發生的機率又會再次爬升,但是憂鬱症在老年人身上的實質發生率,卻常常被低估,而且有很多都沒有被治療。

大家都一直以為老年人比較容易發生的是失智症,但是與失智症比起來,憂鬱症卻更常發生在老年人身上,只是沒有被注意到而已。

另外,性別也會影響焦慮的程度,與男性相比,女性比較容易在年齡較輕的時候,就產生焦慮的情況,但是這種性別上的差異在年紀變大時就會慢慢的變少,而年輕女性發生憂鬱症的原因,有一部分是來自產後憂鬱症,特別是華人,可能是因為文化的因素,華人的產後憂鬱症在診斷上常常被低估。
造成產後憂鬱症的原因,如超過三十二歲才懷孕的高齡懷孕、環境壓力、基因上的變異,以及荷爾蒙的影響,這些都可能造成產後憂鬱症。

 

當老年人刻意隱藏自己真實的情緒,必須特別留意

為什麼憂鬱症在老年人身上很容易被忽略?可能是因為老年人在情感的表達上,沒有像年輕人那麼明顯與直接。

隨著年齡的增長,情感的表達能力在老年人身上也會慢慢的衰退。有時為了不讓家人擔心,很多老年人甚至會刻意去隱藏自己真實情緒的表達,這些都是憂鬱症在年長者身上,很容易被忽略的原因。

為什麼憂鬱症很容易發生在老年人身上?因為年紀的增長,有些人是因為健康的問題,造成心情低落,進而導致焦慮的產生。有些則是疾病本身造成的,如腦中風、心肌梗塞、糖尿病,以及失智症,都會直接導致腦部血管的病變,所以會增加憂鬱症發生的機會。

其他,還有一些外在的因素,例如喪偶與獨居,或是因為退休後生活突然沒有重心,少了人際之間的互動,以及活動力的減少,也會增加憂鬱症發生的機會。

而有憂鬱症的家族史,或是年輕時曾經罹患過憂鬱症,年紀變大時,發生憂鬱症的機會也會增加。


別輕忽長輩失眠、想哭、易怒、沒有食欲、頭暈等小症狀

有些人在罹患憂鬱症之前,會有明顯的焦慮與緊張,並且會引起生理上的變化,如失眠、想哭、易怒、沒有食欲、頭暈,或是心悸與胸口悶,所以家中的長輩如果有這些情緒上的表現,而且持續很長的一段時間,就要特別留意,可以尋求醫師的諮詢與幫忙。

在臨床上,醫師診斷憂鬱症,通常是根據患者的主訴與以往的病史,然後再根據特別的量表,做憂鬱症的篩選與嚴重程度的評分。

在診斷憂鬱症之前,醫生通常會先排除貧血、維生素B12或是葉酸缺乏,以及甲狀腺功能低下等生理上可以先矯正的因素,然後才會進一步評估病人是憂鬱症的可能性。

治療憂鬱症的方式有抗憂鬱藥物的使用,以及心理諮詢,有些患者甚至會需要使用到電療。

通常醫師會依據患者的症狀與改善的程度,調整治療的方式,並且在患者的症狀改善後,持續給予藥物治療,預防憂鬱症的再度發生。


即使情緒低落,還是要維持規律的運動

事實上,不只是家中的長者,我們每個人在生活中總是會有心情低落的時候,工作與升遷、財務的壓力、同儕的互動、家人的相處、感情的問題、身體的健康,甚至親人的離開,這些都是會讓我們感到焦慮的原因。所以,當我們或者是家中的長輩感到悲傷與疲累時,可以怎麼做?

首先,可以試試好好的睡上一覺,即使短期需要使用安眠藥助眠也是可以的。充足的睡眠,有助於睡醒後,好好的整理思緒,並且釐清問題,找出解決問題的方法。

其次,可以在白天從事一些戶外活動,如跑步、騎單車、游泳、球類運動或有氧運動,這些都是不錯的選擇。運動時,腦中會產生腦內啡(Endorphin),腦內啡以及陽光可以讓我們心情愉悅,並且可以減緩焦慮。所以我會建議病人在情緒低潮時,還是要維持規律的運動。另外,運動也可以降低憂鬱症的發生與復發的機會。

 

摘自 張勝南《照顧父母:不讓父母的小病痛,變成大危機》/寶瓶出版


Photo:Dirk Förster,CC Licensed.
數位編輯:吳羽茜

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